Les propriétés de la Kératine

Dossier du Centre Clauderer

PERMÉABILITÉ

La kératine est sensible à l’humidité, comme une éponge, et peut retenir jusqu’à 40% de son poids en eau. Le cheveu se met alors à gonfler et peut gagner 15, 20% en diamètre. L’humidité ambiante modifie ainsi sensiblement la structure physique du cheveu.

MANIPULATIONS. Ce pouvoir hydrophile est largement utilisé en cosmétique pour changer la couleur des cheveux. Sous l’action d’un liquide alcalin, les écailles de la cuticule se soulèvent, comme des couvercles, pour laisser passer le produit colorant dans le cortex et modifier le pigment naturel du cheveu. Même principe pour friser ou défriser un cheveu : les écailles doivent être redressées pour permettre au produit chimique de pénétrer le cortex. Si ces opérations sont mal conduites ou trop fréquentes, la cuticule se détériore, elle perd la protection de ses céramides et ses écailles restent entrouvertes, voire grandes ouvertes (photo ci-dessous).

cuticule-cheveu-malade

Le cheveu peut devenir trop sec, trop hydrophile, poreux et terne. Dans les cas extrêmes, la kératine devient si fragile qu’elle se casse à toutes les longueurs ou si poreuse que le cheveu ne peut plus être coloré. Que faire pour mes cheveux cassants et fourchus ? et Que faire pour mes cheveux ternes et poreux ?

ÉLASTICITÉ

L’élasticité est la propriété la plus étonnante de la kératine. Dans le cortex, les fibres torsadées en hélices permettent au cheveu de se distendre comme un ressort, puis de revenir facilement à sa longueur initiale.

Ces fibres sont de vrais amortisseurs et vous pouvez en faire vous-même le test : prenez un cheveu, étirez le doucement, il va allonger de 25 à 30 %, sans se casser. Lorsque vous le relâcherez, il reprendra sa forme. Maintenant, prenez un cheveu mouillé et refaites l’expérience : il peut s’étirer de 50 %. Si vos cheveux passent mal ces tests, s’ils se cassent, cela signifie qu’ils ne sont pas en bonne santé.

RÉSISTANCE

Son diamètre ne dépasse pas un dixième de ml, mais pour rompre la kératine d’un cheveu, la charge nécessaire varie de 60 gr (cheveu africain) à 100 gr (cheveu asiatique). Une chevelure de 100 000 cheveux pourrait donc soutenir de 600 à 1 000 kg. Mais ceci reste très théorique, car le cuir chevelu cèderait avant !

PÉRENNITÉ

La kératine est insensible à la décomposition et conserve en poussant des traces de toutes les substances que le sang ou la sueur ont communiquées aux kéranocytes, lors de sa fabrication. Il est ainsi possible de dépister tout ce que le propriétaire d’un cheveu a ingurgité par l’alimentation ou les médicaments, les substances qu’il a fumé, ainsi que ses périodes de stress… Dans les cheveux des sportifs, la traçabilité des matières dopantes permet de remonter plus haut dans le temps que le sang ou les urines (pour peu que les cheveux n’aient pas été rasés, juste avant un contrôle !)

L’imputrescibilité de la kératine sert aussi à faire parler les morts. L’exemple le plus connu est celui de Napoléon : de l’arsenic ayant été trouvé dans ses cheveux, des historiens ont soutenu l’hypothèse que ses gardes anglais l’avaient empoisonné.

Aujourd’hui l’ADN nucléaire, présent dans la racine d’un cheveu arraché, est largement utilisé pour ficher les criminels ou faire une recherche d’ascendance.

COULEUR

Produits dans la matrice du cheveu, les mélanocytes sont les cellules qui synthétisent le pigment mélanine et le transmettent aux kéranocytes, pour colorer la kératine. Leur disparition, avec l’âge, rend le cheveu blanc.

Deux sortes de pigments sont présents dans la kératine : les pigments granuleux, bruns à noirs, qui régissent les tons foncés ou « rougeâtres », et les pigments diffus, jaunes à brun clair, pour les tons blonds. C’est le mélange des deux sortes qui détermine la couleur naturelle de chaque cheveu et explique l’infinité de la palette. N’a-t’on pas dit, comme pour les empruntes digitales, que deux chevelures de couleur totalement identique n’existaient pas ?

En France, la première place revient aux châtains (plus de 50 %). Depuis un siècle, avec le brassage des populations, ils sont en augmentation constante. La dernière place est pour les roux, avec un petit 5%.

PLASTICITÉ

La plasticité d’une matière, c’est sa capacité à conserver une forme donnée. La kératine se prête bien à ce genre d’exercice. Sous l’effet de la chaleur et de l’eau, un brushing change temporairement la forme du cheveu.

La plasticité du cheveu rend également possible un changement durable de sa forme naturelle. L’opération est courante en cosmétique : il suffit, avec un agent chimique, de rompre les ponts disulfures, les points vulnérables de la kératine, ses talons d’Achille, en quelque sorte. Les fibres perdent alors leur structure et leur rigidité, elles deviennent comme “invertébrées“. Une fois acquise la déformation désirée, les ponts sont ressoudés par oxydation et la kératine retrouve sa consistance. Cf. Les manipulations cosmétiques de la kératine.

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Attention, certaines manipulations, comme les défrisages, sont loin d’être sans conséquences (Cf. Les techniques du défrisage). Si les produits chimiques sont trop agressifs ou si les temps de pause ne sont pas respectés, les fibres se restructurent mal, le cheveu s’écaille et devient facilement cassant.

À droite, photo prise au microscope électronique : cuticule partiellement inexistante, laissant le cortex à nu.

ÉLECTRICITÉ

La kératine est un matériau isolant qui piège facilement l’électricité statique. Les cheveux seront d’autant plus électriques qu’ils manqueront de sébum, que leur cuticule sera endommagée et, qu’à l’extérieur, l’air sera sec. Il Il existe différents moyens pour atténuer cet inconvénient.   Cheveux électriques, que faire ?

BRILLANCE

C’est la capacité du cheveu à réfléchir la lumière. Sur une kératine en bonne santé, les écailles de la cuticule, bien soudées les unes aux autres par leurs céramides, présentent une façade parfaitement lisse et plate qui permet l’effet miroir. À l’inverse, si les écailles sont ouvertes et irrégulières, la rugosité de la surface rend les cheveux ternes.

SENSIBILITÉ

La vitalité de la kératine est sensible à trois facteurs : 1° Les hormones sexuelles – notamment les androgènes – qui régissent sa croissance. Le stress, qui peut modifier son diamètre, sa résistance, sa couleur et sa durée de vie. 3° L’alimentation, qui doit apporter quotidiennement les composants indispensables à son développement : protéines soufrées (on les trouve principalement dans la viande et le poisson), zinc, fer, vitamines A et du groupe B, acides gras essentiels, vitamine E. Alimentation et chute de cheveux et  Alimentation trop acide, gare à vos cheveux ! Personnes à risque: les végétariens, dont la kératine s’amincit, doivent surveiller de très près leur AJR en protéines et en fer. Le cas échéant, il faudra suppléer le régime quotidien par des compléments alimentaires (par exemple, levure de bière, pour les protéines, spiruline, pour le fer). Même combat pour les femmes qui manquent de fer : la kératine de leurs cheveux peut s’affiner dangereusement. Il convient alors de compenser par des aliments particulièrement riches en fer, ou par de la spiruline, ou encore par des médicaments supplétifs (Tardyferon, Fero-Grad…) Carence en fer et chute de cheveux.

 

10° HÉRÉDITÉ

Les caractéristiques de la kératine sont transmises génétiquement. Elle peut donc être plus ou moins épaisse ou colorée, plus ou moins résistante et souple, suivant le génome de chaque individu, c’est-à-dire son hérédité familiale et ethnique.

keratine-et-ethniesVariétés de kératines selon les ethnies. De la plus épaisse à la plus fine :
1° asiatique, 2° africaine, 3° métissée, 4° caucasienne (occidentale)

Au cours d’une vie, la kératine de naissance peut s’affaiblir sensiblement. La cause d’altération la plus courante a pour origine le facteur androgénétique, lui aussi, transmis par hérédité Perte de cheveux Femme ou Perte de cheveux Homme

Blanchiment : le moment où la kératine ne fabrique plus qu’un cheveu sans couleur, parce que sa production de mélanine s’est arrêtée, est également déterminé génétiquement.

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